Biomímesis: innovación inspirada en la naturaleza

Permitidme que presente la biomímesis a través de un ejemplo. La compañía West  Japan Railway diseñó el tren más rápido del mundo, el tren bala Shinkansen, capaz de viajar a más de 300 km por hora. Sin embargo, este tren eléctrico causaba un gran estruendo a su salida de los túneles debido a la compresión que causaba en el aire del interior del túnel, incumpliendo las leyes japonesas de contaminación acústica. Por este motivo, encargaron a un grupo de ingenieros la resolución de este problema. Sin embargo, la inspiración llegó desde el mundo natural: uno de estos ingenieros, también aficionado a las aves, observó una imagen del martín pescador entrando al agua sin salpicar ni una gota y sin causar turbulencias en la superficie, gracias a la forma de su pico. A partir de ahí, desarrollaron un vagón locomotora imitando la forma del pico del martín pescador que, no sólo solucionó el problema del ruido sino que también incrementó la velocidad del tren y redujo su consumo de energía.

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Esta disciplina, también llamada biomimetismobiomimicry en inglés, trata de buscar soluciones tecnológicas inspiradas en los diseños de la naturaleza. En otras palabras, adaptar las soluciones que proporciona la naturaleza a los retos y problemas que tengamos en un proceso productivo, tecnológico, organización, etc. La filosofía es tan sencilla como potente: desde que surgieron los primeros organismos vivos, la vida ha tenido 3.800 millones de años para superar los numerosos retos que planeta la colonización del planeta Tierra, diseñando los mecanismos y soluciones necesarios para adaptarse y sobrevivir, los cuales le han permitido generar la vasta diversidad de organismos que observamos hoy en día.

La naturaleza favorece la vida funcionando en ciclos cerrados con materiales locales y biodegradables que son usados, reconvertidos y descompuestos. Para ello, la naturaleza sólo usa un conjunto de elementos y compuestos químicos que son sintetizados a temperatura ambiente y, por lo general, no son tóxicos. En cambio, nuestros procesos industriales consumen enormes cantidades de energía y generan una gran cantidad de productos y subproductos extremadamente tóxicos. Esto se debe principalmente al uso generalizado de elementos y compuestos químicos que no existen en la naturaleza o que son raros y que resultan tóxicos para los organismos. Además, estos procesos industriales desperdician alrededor del 96% de la energía en forma de calor, golpeo mecánico o tratamiento químico.

Existen increíbles ejemplos de biomimetismo. Polímeros inspirados en la forma de auto-ensamblaje de las conchas de moluscos, superficies que repelen las bacterias basadas en la piel de tiburones, fachadas de edificios que se mantienen limpias por sí mismas, bacterias capaces de extraer del agua metales con interés comercial y un largo etcétera. Y eso no es todo. Existe un creciente número de innovaciones tecnológicas que surgen día a día gracias a esta nueva disciplina.

Janine Benyus, escritora del libro Biomimicry (1997) y presidenta del Biomimicry Institute, es la principal impulsora del proyecto a nivel internacional. En Biomimicry Institute trabajan recopilando diseños naturales que puedan servir de inspiración a profesionales de distintas disciplinas. Para más información puedes ver las TED talk de Janine Benyus, tituladas Compartiendo los diseños de la  naturaleza y Biomimetismo en acción o el programa especial de Redes, Biomimetismo: Los algoritmos del mundo real. El arquitecto Michael Pawlyn ofrece una maravillosa colección de ejemplos donde el biomimetismo se ha mostrado eficaz a la hora de resolver problemas de diseño.

Cayetano Gutiérrez Cánovas es investigador en el grupo de Ecología Acuática (UMU) y participa en programas de educación a través de la naturaleza.

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